Een apparaat plaatsen in een mens, dat doe je niet zomaar. Voor sommige patiënten zijn er echter geen operatieve opties meer. Maar de pijn (meestal in de onderrug en benen) vormt een grote belemmering in het dagelijks leven. Voor deze patiënten kan juist het plaatsen van een bijzonder apparaat, de neuromodulator, een grote verbetering zijn.

Beschadigde zenuwen zenden continu een chronisch pijnsignaal via het ruggenmerg naar de hersenen. De pijn voelt branderig en elektrisch. Neuromodulatie kan dit signaal blokkeren. Een zenuw is als een snelweg met vele opritten. Iedere oprit levert specifieke wagens met informatie aan die naar de hersenen worden verstuurd. De ene wagen rijdt echter sneller dan de andere. De ‘chronische-beenpijn-vrachtwagens’ rijden langzamer dan de ‘beentinteling-wagens’. Een elektrode kan het snelle signaal van een tinteling opwekken op de snelweg van de zenuw, waardoor de ‘chronische-pijn-vrachtwagens’ niet kunnen invoegen en het pijnsignaal niet in de hersenen aankomt. Neuromodulatie haalt de pijn dan ook niet weg, maar vermindert die aanzienlijk en vervangt deze deels door een lichte tinteling of onderdrukt tegenwoordig zelfs de pijn zonder lichte tinteling.

Sjoelschijf in bil of buik

De neuromodulator bestaat uit een oplaadbare en programmeerbare batterij met daaraan een geïsoleerd kabeltje. Dit kabeltje eindigt in een elektrode met acht ongeïsoleerde punten. De elektrode wordt tussen de zesde en tiende borstwervel in het vlies rond het ruggenmerg geplaatst daar waar de ‘chronische-pijn-vrachtwagens’ proberen in te voegen. De batterij ter grote van een sjoelschijf wordt onder de huid - in de bil of buik - geïmplanteerd.

Draadloos maatwerk

Na plaatsing kan de neuromodulator draadloos worden ingeregeld. De computer waarmee dit gebeurt, kan voor ieder van de acht punten op de elektrode de pulseduur, hevigheid en de breedte van het veld van het elektrische signaal instellen. Het programmeren van de batterij is maatwerk. Soms duurt het een aantal weken voordat de juiste combinatie is gevonden.

Implantatie van dit apparaat is voor veel patiënten de laatste kans om de chronische pijn in rug en been dragelijk te maken. Aangezien het een kostbare ingreep is, vindt er eerst een uitgebreide medische en psychologische screening plaats. Een apparaat plaatsen in een mens, dat doe je namelijk niet zomaar.

Met dank aan anesthesioloog en pijnspecialist Leon Vonhögen.